Cuando una ola de Covid-19 infectó a la tripulación de un buque pesquero comercial, tres marineros se mantuvieron sanos. Puede que tengan la clave para responder a una de las preguntas más importantes de la pandemia de coronavirus: ¿la infección con el virus protege contra una reinfección posterior?

 

Los marineros se convierten en sujetos de investigación accidentales

La pandemia de coronavirus ha dejado a los investigadores luchando rápidamente para entender el virus del SARS-CoV-2 que causa el Covid-19. Pero las preocupaciones éticas dificultan la experimentación en seres humanos y los análisis retrospectivos de los brotes de la vida real a menudo se mantienen como último recurso.

Una tripulación de pesca comercial se convirtió recientemente en el foco accidental de la investigación sobre el coronavirus cuando el virus se propagó en su barco. Algunos de los marineros se mantuvieron sanos y los investigadores sospechan ahora que los anticuerpos neutralizantes que habían desarrollado durante la infección previa con el SARS-CoV-2 pueden haberlos protegido de la reinfección.

 

El viaje de 18 días de la Dinastía Americana

La Dinastía Americana dejó Seattle, Washington en mayo de 2020. En un esfuerzo por prevenir un brote de Covid-19 en la nave, la mayoría de los miembros de la tripulación se sometieron a rigurosas pruebas antes de la salida. 

De los 122 miembros de la tripulación, 120 fueron examinados para detectar ácidos nucleicos de SARS-CoV-2 por PCR de transcripción inversa (RT-PCR) y para anticuerpos virales usando una prueba serológica. Todas las pruebas RT-PCR dieron resultados negativos; seis de las pruebas serológicas dieron positivo, lo que sugiere que estos marineros habían sido infectados previamente por el virus. Presumiblemente no infectados el día de la salida, la tripulación zarpó.

Pero después de 18 días en el mar, una persona se enfermó y necesitó intervención médica, por lo que el barco regresó a puerto. El resto de la tripulación se sometió a pruebas regulares de RT-PCR y de anticuerpos durante otros 32 días a su llegada. 

Esta vez, las pruebas se llevaron a cabo con una prueba más sofisticada distribuida por Smartdiags Solutions que utiliza una nueva tecnología para detectar anticuerpos neutralizantes. Al final, 104 miembros de la tripulación enfermaron con el Covid-19, mientras que tres marineros permanecieron sanos. Se encontró que estos portaban anticuerpos neutralizantes contra el SARS-CoV-2.

¿Cuál es la importancia de los anticuerpos Neutralizantes?

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La infección por el SARS-CoV-2 u otros virus hace que el cuerpo produzca dos tipos diferentes de anticuerpos. Los anticuerpos neutralizantes son capaces de unirse a una proteína particular del virus y, en el proceso, hacen que el virus sea incapaz de infectar las células. 

Los anticuerpos aglutinantes también se unen a las proteínas virales, pero no neutralizan el virus ni previenen la infección. Los anticuerpos neutralizantes son de particular interés para los investigadores porque su presencia suele correlacionarse con la protección contra la infección. La producción de anticuerpos neutralizantes es también un componente de la respuesta inmunológica que buscan los investigadores que trabajan en el desarrollo de vacunas. 

 

Nuestro Director Científico, piensa que las pruebas para neutralizar anticuerpos jugarán un papel importante en el avance de la investigación del SARS-CoV-2, desde la evaluación de la seroprevalencia en las poblaciones, el seguimiento de las infecciones en animales, hasta el desarrollo de vacunas y los estudios de inmunidad protectora.

 

Las pruebas de anticuerpos pueden mostrar si un individuo está actualmente infectado con un virus o lo ha estado anteriormente. Inicialmente, los miembros de la tripulación de la Dinastía Americana fueron examinados para detectar anticuerpos vinculantes del SARS-CoV-2. 

 

Pero a su regreso a la orilla, las muestras previas a la partida se volvieron a analizar junto con muestras frescas utilizando la prueba de anticuerpos neutralizantes, para ayudar a los investigadores a entender mejor el perfil inmunológico de los marineros. 

 

Resultó que tres de los seis marineros originales que dieron positivo no tenían ningún anticuerpo neutralizante del SARS-CoV-2 después de todo; los investigadores concluyeron que las pruebas iniciales de anticuerpos para estos individuos eran muy probablemente falsos positivos. 

 

Los otros tres marineros que tenían anticuerpos neutralizantes antes de zarpar se mantuvieron sanos durante el brote. Los investigadores no pueden estar seguros de que los anticuerpos neutralizantes protegieran a estos tres de la reinfección, pero hasta ahora, la evidencia sugiere que este podría ser el caso.